El “silenciamiento” de un gen y el comportamiento social

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Un proceso conocido como metilación puede reducir la expresión de genes específicos, en particular se ha probado con el gen OXT, responsable de la producción de la hormona oxitocina que está vinculada a una amplia gama de comportamientos sociales, tanto en humanos como en otros mamíferos.

La metilación se corresponde con una disminución de la expresión del gen.

El experimento, publicado en un artículo de la revista Actas de la Academia Nacional de Ciencias, se ha realizado analizando las muestras de saliva de más de 120 participantes que habían pasado una serie de pruebas para evaluar sus habilidades sociales, así como la estructura y función de sus cerebros.

El resultado fue que aquellos participantes con mayor metilación del gen OXT (niveles más bajos de expresión OXT) tenían más dificultad para reconocer las expresiones faciales emocionales, y más ansiedad en relación con sus seres queridos.

Para ello también se utilizó resonancia magnética funcional de imágenes que mide la actividad cerebral mediante la detección de cambios en el oxígeno de la sangre, obteniéndose una reducción de la actividad neuronal en regiones del cerebro que están asociadas con el procesamiento cognitivo-social. De igual forma, se encontró una reducción de la materia gris dentro de un área del cerebro denominada circunvalación fusiforme (muy importante para el procesamiento de rostros y la cognición social).

Según Brian W. Haas, co-autor del artículo: “La metilación es un proceso dinámico, y el nivel de metilación puede cambiar en el transcurso de la vida de una persona”, “pero puede ser posible alterar el nivel de metilación con algún tipo de medicamento que podría ayudar a las personas que tienen alteraciones en la cognición social”.

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