El bajo nivel de oxígeno y el “retraso” de la evolución terrestre

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La regulación del oxígeno atmosférico a niveles bajos de proterozoicas por meteorización oxidativa incompleta del carbono orgánico sedimentario, explica que el gran evento de oxidación que introdujo oxígeno en la atmósfera hace 2.400 millones de años no generó los niveles de oxígeno actuales.

Y es que cuanto más oxígeno había en la atmósfera, más rápido reaccionaba con tal material orgánico, creándose así un mecanismo de regulación mediante el cual el oxígeno fue consumido por los sedimentos a la misma velocidad a la que se producía.

Tal mecanismo regulador se rompió con la subida de las plantas terrestres y la duplicación resultante de la fotosíntesis global. El resultado: el ascenso de los niveles del oxígeno atmosférico cerca de los actuales, tan propicios para la vida.

El modelo desarrollado sugiere que el oxígeno atmosférico estuvo entonces al 10% de los niveles actuales durante los 2.000 millones de años después de la Gran Oxidación, y no menos del 1% de los mismos. Como consecuencia, con niveles de oxígeno tan bajos fue imposible el desarrollo de formas de vida compleja.

Así que la vida en la Tierra habría comenzado con las primeras bacterias hace 3.800 millones de años. Hace 2.700 millones de años se empieza a producir oxígeno procedente de la primera fotosíntesis. Y sólo hace 470 millones de años las plantas crecieron en tierra con los primeros animales terrestres.

Los mamíferos empiezan a ser representativos, extendiendo su dominio, a partir de los 65 millones de años en que se extinguieron los dinosaurios. El hombre apareció sólo 200.000 años atrás.

Este es el resultado de un modelo informático elaborado en el departamento de geografía de la Universidad de Exeter, y cuyo elemento más representativo es que un bajo nivel de oxígeno atmosférico “contuvo” la evolución de la vida en la Tierra durante 2.000 millones de años.

Ver noticia original en Nature Communications.

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