El mecanismo de atención en el cerebro

 


La investigación ha demostrado que la actividad eléctrica del neocórtex del cerebro cambia cuando enfocamos nuestra atención. Las neuronas detienen la señalización sincronizada entre sí y comienzan a disparar fuera de sincronización. Esto permite que las neuronas individuales respondan a la información sensorial de diferentes maneras, es decir, concentrarse, por ejemplo, en un objeto determinado.

También, se sabe que el sistema colinérgico en el cerebro desempeña un papel importante en la activación de tal desincronización.

El sistema colinérgico consiste en grupos de neuronas especiales que sintetizan y liberan una molécula de señalización llamada acetilcolina, y estos grupos hacen conexiones de gran alcance en todo el cerebro.

El sistema colinérgico actúa como un interruptor maestro, pero, seguramente, permite al cerebro identificar qué entrada sensorial es más destacada y que merece atención en cualquier momento, para luego resaltar esa entrada. En otras palabras, transmite al cerebro lo que es realmente importante para estar alerta.

Así lo demuestra el hecho de que “la destrucción del sistema colinérgico en animales degrada profundamente la cognición y la formación de la memoria”.

Ahora bien, no sabemos con precisión en qué neuronas de la corteza “ataca” este interruptor maestro, y cómo puede influir en su función.

Ahora, investigadores de la Universidad de Queesland han investigado si las neuronas piramidales de la capa 5, las neuronas de “salida” del neocórtex, podrían estar involucradas, ya que están íntimamente relacionadas en cómo percibimos el mundo.

Usando la técnica llamada optogenética, modificaron las neuronas en el sistema colinérgico en cerebros de ratones para que pudieran activarse con un destello de luz azul, lo que provocó una repentina liberación de acetilcolina, permitiéndoles así monitorear de cerca la interacción entre el sistema colinérgico y las neuronas de salida.

Según los investigadores, cuando esas neuronas recibieron información excitadora sobre sus dendritas, el sistema colinérgico fue capaz de aumentar masivamente su actividad, cambio selectivo que solo se produce cuando se procesan entradas excitadoras en las dendritas de las neuronas de “salida”, que solo se activan cuando los animales están realizando una conducta activa, actividad relacionada con la percepción y el desempeño de la tarea (atención).

Aunque la investigación se ha realizado sobre ratones, los científicos sugieren que estos cambios también se producen en el neocórtex humano, lo que nos permite cambiar rápidamente nuestros estados de vigilancia y atención.

Referencia de la noticia: Medicalxpress.com.

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