Encontrado por el Hubble C60 ionizado en el espacio interestelar

El medio interestelar difuso (ISM), el gas y el polvo que llenan el espacio interestelar, puede considerarse el punto de partida de los procesos químicos que en última instancia dan origen a los planetas y la vida.

La identificación completa de sus contenidos proporciona información sobre los ingredientes disponibles para crear estrellas y planetas. Pues bien, científicos que utilizan el Telescopio Espacial Hubble de la NASA han confirmado la presencia de moléculas cargadas eléctricamente en el espacio, en forma de “pelotas de fútbol”, las llamadas “Buckyballs” que constan de 60 átomos de carbono (C60) dispuestos en una esfera hueca. También se ha encontrado C60 en algunos raros casos en rocas y minerales, y puede aparecer en hollín de combustión de alta temperatura.

Aunque el C60 se ha visto antes en el espacio, es la primera vez que se confirma que una versión con carga eléctrica (ionizada) está presente en el ISM difuso. EL C60 se ioniza cuando la luz ultravioleta de las estrellas extrae un electrón de la molécula, lo que da al C60 una carga positiva.

Este descubrimiento muestra lo compleja que puede llegar a ser la astroquímica, incluso en la densidad más baja, en entornos fuertemente irradiados con radiación ultravioleta de la galaxia, lo que hace posible que las moléculas de carbono complejas (base de la vida) puedan formarse y sobrevivir en el entorno hostil del espacio interestelar.

Y es que, aunque la mayor parte de ISM es hidrógeno y helio, también tiene muchos compuestos que aún no han sido identificados.

Los patrones de absorción de tales compuestos se denominan bandas interestelares difusas (DIB) -observadas por primera vez en 1922- de las cuales hasta hoy se conocen más de 400, pero faltan muchísimas más que podrían identificarse con telescopios espaciales como el Hubble, fuera del bloqueo producido por el vapor de agua de nuestra atmósfera.

Referencia de la noticia: Phys.org.

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